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이어진 기자
등록 :
2018-06-18 15:13

수정 :
2018-06-18 15:37

위기에 몰린 황창규 KT 회장…앞날은?

남중수‧이석채 이어 황 회장도 구속영장
역대 CEO 검찰 수사 중 모두 자진 사퇴
황 회장, “임기 채우겠다” 의지 지속 피력
구속 여부가 관건, 집행 가능성은 다소 낮아

그래픽=박현정 기자.

경찰이 황창규 KT 회장에 대해 불법 정치자금 후원 혐의로 사전구속영장을 신청했다. 불법 정치자금 후원 혐의다. 사전구속영장 신청에 관건이 되는 것은 검찰, 법원의 통과 여부다. 경찰이 사전구속영장을 신청했지만 6개월이 넘도록 경찰이 수사해온만큼 추가 증거인멸 가능성이 낮아 구속 여부를 장담할 수 없다.

거취 여부도 주목된다. 역대 KT 수장들은 수사 과정 중에 모두 자진 퇴임했다. 황창규 회장은 잦은 외풍에도 불구하고 임기를 모두 끝마치겠다는 입장을 피력한 상황이어서 자진사퇴할 가능성은 낮다는 관측이 나온다. 하지만 퇴진 목소리가 거세진 상황인데다 혹여 구속될 경우 경영 자체가 불가능하다.

18일 경찰청 지능범죄수사대는 불법 정치자금 후원 혐의와 관련 황창규 KT 회장 등 KT 전현직 임원 4명에 대해 사전구속영장을 신청했다.

경찰은 KT가 2014년 5월부터 2017년 10월까지 상품권을 구입한 뒤 바로 현금화하는 상품권깡 방식으로 비자금 약 11억5000만원을 조성하고 이 중 4억4190만원을 19~20대 국회의원 정치후원회에 기부한 것으로 보고 있다.

상품권깡으로 조성한 비자금을 주요 임원들에게 분산하고 이들이 정치인 후원회에 입금하는 방식을 활용했다. 2016년 총선 당시에는 27명의 임직원이 동원됐다.

19~20대 국회의원들에게 후원한 것은 합산규제법, SK텔레콤과 CJ헬로 인수합병 등 KT와 연계된 이슈에서 유리한 입장을 반영하기 위한 셈법이다. 황창규 KT 회장의 국정감사 출석을 막기 위해서도 정치후원금을 활용한 것으로 경찰은 파악하고 있다.

관건은 황 회장의 인지 여부다. 경찰은 전현직 CR부문 임원들로부터 황창규 회장이 직접 후원 계획 등을 보고 받았다는 진술을 확보했다. 황창규 회장 측은 전혀 보고받은바 없다고 일체를 부인하고 있다. 관행적으로 후원해온 것으로 알고 있으며 CR부문의 일탈이라는 입장이다.

황창규 KT 회장에 대한 사전구속영장이 신청되면서 향후 거취에 이목이 집중된다. 전임 KT 수장들은 모두 검찰의 수사 도중 자진 퇴임했다.

2005년부터 KT를 이끌던 남중수 전 KT 사장은 이명박 정권이 들어선 지난 2008년 납품업체 선정 등과 관련해 돈을 받은 혐의로 검찰의 수사를 받았다. 같은해 9월과 10월 압수수색이 진행됐고 결국 2008년 11월 구속되면서 사장직에서 사임했다. 남 전 사장은 법원에서 부정 청탁과 관련 징역 2년에 집행유예 3년형이 확정됐다.

이석채 전 KT 회장 역시 수사 도중 사임했다. 이 전 회장 역시 박근혜 정권이 들어선 지난 2013년부터 검찰의 수사선상에 놓였다. 2013년 10월 배임, 횡령 혐의로 검찰이 압수수색을 진행하며 본격적인 수사 압박이 들어오자 그해 11월 자진 사퇴한다. 검찰은 이 전 회장에 대한 구속영장을 청구했지만 법원이 이를 기각하기도 했다.

이 전 회장은 대법원으로부터 배임혐의와 관련 무죄를 확정받았다. 횡령 혐의에 대해서도 지난 4월 파기 환송심에서 무죄가 최종 확정됐다.

수사 도중 사임한 전임 수장들과는 달리 황창규 회장이 자진 사퇴할 가능성은 낮은 상태다.

황창규 회장은 그간 임기를 끝까지 채우겠다는 의지를 지속 피력해왔다. 지난 2014년 3월 KT 회장으로 취임한 황 회장은 지난해 주주총회에서 연임에 성공했다. 황 회장의 임기는 2020년 3월까지다. 지속 외풍에 시달린다는 비판이 제기되자 올해 이사회의 권한을 강화하는 내용의 개편안을 내놨고 주주총회에서 승인됐다.

경찰이 신청한 구속영장을 검찰과 법원이 받아들일지 여부도 관건이다.

이미 경찰은 지난해 말부터 수사를 진행해왔다. 1차례의 압수수색도 소환조사도 진행했다. 수사가 약 7개월 동안 지속된 점을 감안하면 구속 이유인 증거인멸 우려는 낮다. 공인인만큼 회장직을 수행하며 해외 도피 가능성도 낮다. 구속 가능성은 다소 낮다는 평가가 나온다.

더군다나 전임인 이석채 전 KT 회장의 사퇴를 촉발시켰던 검찰 수사가 ‘하명 수사’라는 비판이 나오고 있는 점도 주목된다. 이 전 회장의 경우 대법원과 파기환송심에서 모든 혐의에 대해 무죄 판결을 받았다. 외풍에 따른 검찰 수사로 수장이 교체됐다는 비판이 나오는 상황. 황 회장 역시 정권 교체기에 맞물린 수사여서 무리수를 둘 경우 오히려 비판만 나올 수 있다.

다만 만의 하나라도 검찰과 법원이 구속으로 결론 낸다면 임기를 채우겠다는 황 회장의 바램은 수포로 돌아간다. 경영을 할래야 할 수 없는 상황에 처한다. 5G 전국망 서비스를 내년 초 상용화할 예정인 KT 입장에선 CEO 리스크가 다시 재발하는 상황에 놓이게 된다.

황창규 KT 회장이 자진 사퇴해야 한다는 목소리들도 한층 거세질 전망이다. KT새노조 등에서는 황창규 회장의 사전구속영장 신청 소식에 자진사퇴하라는 반응들을 내놓고 있다.

이어진 기자 lej@

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